挑戰者號25年來的驚天謎團終被解!

  據美國網站1月28日報道,1986年1月28日,美國“挑戰者”號航天飛機發射73秒鐘後在空中解體,機上七名宇航員全部遇難,美宇航局由此停飛了所有航天飛機。

  “挑戰者”號當時究竟遭遇了怎樣的狀況,一直被重重迷霧所包圍。如今,在“挑戰者”號航天飛機失事25週年之際,有關這起悲劇的五大謎團終於一一破解。

  謎團一:“挑戰者”號是否爆炸

  1986年1月28日上午,“挑戰者”號航天飛機發射時,水汽籠罩在發射台周圍。在這起悲劇中,七名宇航員全部遇難,其中包括高中教師克裡斯塔·麥考利芙,也使得美宇航局載人航天探索項目暫時陷入停頓。

  圍繞“挑戰者”號失事的錯誤說法有許多,例如,一個被公眾經常提及的說法是,“挑戰者”號在從佛羅里達州肯尼迪航天中心發射73秒以後爆炸。美國國家航空與太空博物館航天飛機分館館長瓦萊莉·尼爾(Valerie Neal)說:“航天飛機本身並沒有爆炸。

  我認為,之所以產生這樣的誤解,是因為它看上去像爆炸,而媒體又稱之為爆炸。”甚至連美宇航局官員也在悲劇發生後稱這起事件為爆炸。例如,美宇航局公關部門主管史蒂夫·尼斯比特當時說,“我們收到飛行動力學官員的報告,稱航天飛機已經爆炸。”

“挑戰者”號是否爆炸

  尼爾說,事後調查發現,“挑戰者”號當時發生的情況其實遠比想像的複雜。航天飛機的外掛燃料箱受損,液態氫和液態氧推進劑全部釋放出來,這兩種化學物混在一起後開始燃燒,結果在距地面數千英尺的高空形成了一個巨大的火球。不過,“挑戰者”號此時尚完好無損,仍在升空,但很快變得不穩定起來。

  尼爾說:“‘挑戰者’號軌道飛行器竭力保持預定飛行路線,因為它感覺到下面發生了什麼異常情況。最終,它與燃料箱脫離,速度立即升了上去,但是,沒有了推進器和燃料箱,軌道飛行器無法承受空氣動力的衝擊。機尾和主發動機脫落,接著,兩個機翼也跟著分離,乘員艙和機身前部與有效載荷艙分離,它們從天而降,墜入水中後加速分解。”

  謎團二:“挑戰者”號機組是否當場死亡

  1986年1月27日,“挑戰者”號航天飛機的七名宇航員在前往發射台時面帶微笑面對鏡頭。

  另一個說法則是,“挑戰者”號的七名宇航員在航天飛機“爆炸”後當場死亡。實際上,他們並不是被炸死的,也不是在航天飛機分解時當場死亡。

  雖然機組人員死亡的準確原因並不清楚,但許多專家如今認為,七名宇航員最初還活著,直到乘員艙以每小時超過200英里(約合每小時321公里)的速度墜入大西洋以後才喪命。

“挑戰者”號機組是否當場死亡

  尼爾說:“在遺體被發現時,他們仍綁在座位上。”宇航員們在生命最後時刻是否神志還清醒,目前還是一個謎。美宇航局的一份醫學調查報告稱,“由於乘員艙壓力在飛行中喪失,宇航員可能失去了知覺,但我們對此不敢肯定。”

  謎團三:數百萬人是否通過電視直播目睹了悲劇

  尼爾說,在災難發生數小時乃至數天以後,“挑戰者”號航天飛機失事畫面在全美各大電視網“不間斷地反覆播出”,這或許解釋了為何那麼多人“記得”通過電視直播目睹了“挑戰者”號毀滅過程,而事實上,他們看到的可能只是重播。

  尼爾說:“大多數通過電視直播看到悲劇發生是一種誤解。”首先,當時美國大多數收視率很高的電視台並沒有直播“挑戰者”號航天飛機發射。

數百萬人是否通過電視直播目睹了悲劇

  其次,“挑戰者”號是在美國東部時間1月28日上午11時39分發射的,當時全美大部分人還在工作中。而通過電視直播目睹那場悲劇的少數觀眾,是通過衛星天線在美宇航局電視頻道或美國有線電視新聞網(CNN)觀看了這一幕,而當時,衛星天線的用戶相對較少。

  謎團四:失事是否是由低溫引起

  在這張照片中,佛羅里達州肯尼迪航天中心航天飛機發射塔到處是冰柱。照片攝於“挑戰者”號航天飛機發射當天早晨例行檢修期間。

  據航天飛機歷史學家尼爾介紹,“挑戰者”號發射當天的氣溫只有零下30多華氏度,即在攝氏零度以下——這是有史以來航天飛機發射時記錄下的最低溫度。

  一個較為流行的說法是,低溫是造成橡膠或O型環失效的原因。它們幫助密封航天飛機右側固體火箭助推器(SRB)的重要接頭。但是,將O型環失靈歸咎於低溫過於簡單化。尼爾說:“如果僅僅是因為溫度,還不會造成這樣的悲劇。就在正式發射前幾天,工程師在檢修中就發現了部分O型環失效的證據,那時還沒有發射當天冷。”

失事是否是由低溫引起

  事後調查認定,“挑戰者”號失事的罪魁禍首是固體火箭助推器接頭洩漏,使得超熱氣體進入並燒壞了助推器和外掛燃料箱,造成結構分離。

  尼爾說:“事後分析表明,低溫肯定是事故發生的一個原因,而固體火箭助推器接頭設計和美宇航局的決策過程同樣是難辭其咎。這就像是因多方面條件理想而形成的一場完美風暴。”

  謎團五:“挑戰者”號是否安裝了彈射座椅

  1986年1月27日,當“挑戰者”號航天飛機從佛羅里達州肯尼迪航天中心發射時,發射台到處是水汽,而受驚的飛鳥看似將“挑戰者”號包圍。

  尼爾經常聽到的另一個有關“挑戰者”號失事的說法是,在災難發生後美宇航局下令其他航天飛機必須安裝彈射座椅。事實上,彈射座椅不可能挽救“挑戰者”號上所有的宇航員,它們的存在可能反而對宇航員構成了威脅。

  據尼爾介紹,彈射座椅“相當笨重,本身就存在安全隱患,因為它們裡面有易燃材料。”她說,即便“挑戰者”號安裝了彈射座椅,“也只會為機長和副駕駛員所準備,即真正駕駛航天飛機的人。”

  “挑戰者”號失事以後,美宇航局確實要求其他航天飛機必須安裝逃生系統,這套系統由一個10英尺(約合3米)長的“逃生桿”組成,一旦遇到緊急情況,可以打開。

“挑戰者”號是否安裝了彈射座椅

  尼爾解釋說,宇航員可以“用鉤子鉤在逃生桿上,滑落到末端,然後從航天飛機機翼下面出去,最終展開降落傘飛行到安全地點。”但是,這種逃生系統存在一個致命的缺陷,那就是只有在非常具體的緊急狀況下才能起作用。

  尼爾說:“軌道飛行器必須保持水平飛行,而且必須是在某種速度和高度下穩定飛行。在‘挑戰者’號失事時,這套逃生系統不會有任何價值,因為事故發生時,航天飛機正筆直地向上加速飛行。”




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