無人機6種「土豪」用途:快遞送貨員

  成為新一代的快遞送貨員

  亞馬遜公司正在測試的“Octocopter”無人機,據稱可以在不到半個小時內就將貨物送到客戶手上。不過,這並不是唯一一種非軍事用途的無人機。據亞馬遜公司CEO傑夫·貝佐斯(Jeff Bezos)介紹,“Octocopter”最多能裝載重量為5磅(約合2.27千克)的貨品,這佔了亞馬遜快遞貨品的86%。

  在談到公司的“Prime Air”項目時,貝佐斯說:“這是可行的,而且就將要實現,肯定也會很有趣。”他預測這些“無人機快遞員”在4到5年內就將在空中出現。拋開技術、安全性和後勤保障等不談,這樣的計劃如果沒有獲得美國聯邦航空管理局(FAA)的批准,實際上是不合法的。聯邦航空管理局對民用無人機的管理非常嚴格。

  無人機系統國際協會(AUVSI)的發言人本·傑羅(Ben Gielow)稱,亞馬遜公司的項目展現了無人機系統的前景,但至少在短時間內,FAA很可能只會允許這種飛行器在操作者的視野之內進行飛行。“期待FAA很快就允許數英里外的貨品投遞是不大現實的,”他說,“但這是一個管理問題,而不是技術問題。因此我認為在未來5年或者10年內,這樣的應用變得常見也不是不可能。”

新一代的快遞送貨員

  類似“Octocopter”這樣備受矚目的項目或許將極大地推動無人機領域的發展。“我認為這個項目向公眾解釋了無人機將會帶來的好處,”本·傑羅說,“由於在美國所有的商業應用都受到嚴格限制,因此公眾更加熟悉的是更大、更昂貴、用於軍事目的的無人機,而沒有意識到這些較小的飛行器可能會帶來的便利。”

  儘管無人機系統的技術主要用於軍事和情報領域,如空中偵察、目標暗殺等,但許多民用的無人機也已經出現。目前,只有政府機構,一些公立大學,以及數個私有公司持有美國聯邦航空管理局授予的無人機飛行許可。不過,FAA計劃在2015年的時候為商業無人機開放更多的天空。預計到2020年,我們可以在空中看到7500架商業無人機,其中大部分是與飛機模型相似的小型無人機。

  追蹤颶風

  無人機可以直接衝入風暴中心,不必考慮人身安全的問題。這也是美國航空航天局(NASA)、美國海洋與大氣管理局(NOAA)和諾斯羅普·格魯門公司(Northrop Grumman)合作利用遠程無人機追蹤風暴發展的原因之一。這一實驗項目為期三年,耗資達到3000萬美元。

  該項目採用的全球鷹(Global Hawk)無人機翼展達到35米,能在空中飛行30小時,行程達17700公里。它們可以到達並停留在載人飛機無法到達的風暴區域,對風暴的發展進行詳細的監測。

  NASA的“全球鷹”任務主管斯科特·布勞恩(Scott Braun)在去年接受國家地理採訪時,曾做了這樣的比喻:“如果你開車經過毒販的家,你不可能抓到他;但如果你整天在那守著,你就有機會了。”布勞恩及其團隊已經開始利用無人機技術,對熱帶風暴的長期變化進行追蹤,期望能加強預測的能力。“如果可以改進預報的準確性,”布勞恩說,“那我們就能拯救生命和財產。”

 追蹤颶風

  與此同時,來自佛羅里達大學的一個團隊正採用另一種方法進行同樣的追蹤任務。他們採用的是眾多15厘米長的小型無人機。這些無人機用筆記本電腦控制起飛,所需電能極少,能夠被大風和水流——甚至用於水下——帶走,並進行數據採集。有時一場大型風暴會帶走數百架無人機。無人機採集的數據包含了溫度、氣壓、濕度和地點信息,這將幫助科學家瞭解颶風內部氣流和水分的作用力。發明這些無人機的卡姆蘭·莫森說:“我們的飛行器不會與颶風搏鬥;我們用颶風將它們帶到合適的地方。”

  三維地圖繪製

  小巧的輕型無人機看起來就像是簡單的飛機模型,但它們可以用於景觀調查,拍攝數千張數碼圖片,用於合成三維地圖。軍事衛星及其他政府部門所用的衛星也能製作類似的地圖,但不斷更新的無人機系統技術使一些小公司和個人也掌握了這種能力。而且,隨著技術發展,各種各樣定制的功能也將被開發出來。

  瑞士軟件公司Pix4D的創始人之一奧利維爾·昆(Olivier Küng)說:“簡單按下一個按鈕,或者手動將它們放飛,你就可以看到它們飛翔在空中,而且你不再需要遙控器,它們依靠GPS導航,飛行過程是安全的。”

  Pix4D公司的軟件利用無人機拍攝的圖片繪製出三維地圖。奧利維爾·昆在一次TEDx大會上說,這種技術已經被廣泛應用,如在桑迪颶風之後在海地開展救援工作;農民可用此搜索和管理遙遠地方的農作物;採礦公司可以對是否開礦進行監測;在節假日的時候,也可以用於監控人群的規模等。

三維地圖繪製

  奧利維爾·昆預測,當無人機技術變得更為普及的時候,將有更多的應用被開發出來。“真正的問題是,”他說,“如果你有了這些飛行器,這種強大的軟件,以及數以千計的‘眼睛’,你會用來做什麼?”

  保護野生動物

  美國政府已經將無人機用在保護野生動物的事業中。“內政部、土地管理局和美國地質調查局已經在使用無人機系統,其中大部分是利用軍方剩餘的產品,如小型的‘烏鴉’(Raven)無人機,來對野生動物種群數量進行監測,或者為了土地管理目的而繪製道路、濕地的地圖,” 無人機系統國際協會的本·傑羅說,“對於這類工作而言,這是革命性的突破。”

  這場革命已經在順利進行中。在科羅拉多州,美國地質調查局在一架無人機上裝了熱成像相機,對夜間的沙丘鶴種群進行計數。他們所用的“烏鴉”無人機是航空環境公司(AeroVironment)在差不多十年前為軍方開發的機型。

  儘管新的技術已經使“烏鴉”無人機在戰場上退居二線,但它仍然是野生動物保護領域中的尖端工具。在印度尼西亞和馬來西亞的猩猩保護區,無人機的空中調查揭示了猩猩種群的分佈和密度。這是非常關鍵的突破,因為在猩猩生活的茂密叢林中,進行地面調查的難度很大,往往進展緩慢,成本高昂。

 保護野生動物

  無人機還可以繪製森林退化等地面景觀的變化圖,從而為保護那些受威脅物種提供參考。在與偷獵者的戰鬥中,無人機也可以助一臂之力。利用來自Google公司的資助,世界自然基金會(WWF)計劃今年在非洲部署無人機,以對偷獵活動進行監控。由於犀牛角和象牙貿易,非洲大陸的旗艦物種犀牛和大象已經受到嚴重的威脅。

  在保護動物的同時,這些無人機也幫助人類遠離戰火。護林員可以按照無人機提供的信息,遠離交火地帶,而穩定地區的執法機構可以借助無人機監控犯罪集團和偷獵者的活動。此外,世界自然基金會還在尼泊爾的奇旺國家森林公園進行了無人機試飛。

  翱翔於田野之上

  “農業將成為無人機系統的主要市場領域,”無人機系統國際協會的本·傑羅說,“在日本,雅馬哈的RMAX無人直升飛機已經飛了20年……那裡的許多農田位於陡峭的山地中,這些無人機可以在5分鐘內料理完1英畝的農田,而用拖拉機這是完全辦不到的。”

  精確的農業運作可以節省金錢,提高產量。本·傑羅指出,無人機可以進行農藥、水以及化肥的精確施放,找出最需要這些資源的地方,並以最快的時間運送到位,這對環境和農民都是非常有利的。

翱翔於田野之上

  無人機相機可以發現氮元素含量較低的地方,並觀察某一特定區域的農作物生長情況。利用紅外相機,無人機還可以揭示出不同植物的光合效率,從而幫助農民瞭解農作物的健康情況。本·傑羅說:“你可以制定無人機飛行的路線,它將會在完全相同的地點,按照你想要的時間間隔進行拍照,從而提供詳細的生長情況分析,甚至可以精確到每一棵植物的水平。”

  搜救行動

  2013年5月,在加拿大薩斯喀徹溫省發生了一場交通事故,事故的傷者很可能是世界上第一個被搜救無人機拯救的人。當時,加拿大皇家騎警接到了一個來自偏遠地點的汽車側翻事故報告,不過當時司機已經迷路,他們的地面搜尋和直升機並沒有找到事故地點。

  後來,在接到傷者的手機電話之後,一架裝有熱感應設備的Dragan Flyer X4-ES無人機起飛前往搜尋。在傷者被戶外的低溫凍傷之前,無人機找到了他。本·傑羅說:“這是我所知道的,第一次由無人機完成的搜救任務。”

搜救行動

  不過,這肯定不會是最後一次。搜救任務往往耗費大量時間和財力,並且經常給救援者帶來生命危險。裝備精良的無人機正越來越多地用在搜救任務中,並且很可能成為在許多人們無法到達的地區中進行救援的標準方式。




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