4.5公里長小行星接近地球距地僅690萬公里

  北京時間12月7日消息,據美國國家地理網站報道,一塊巨大的小行星將於下周與地球“親密接觸”。天文學家們正緊張地將目光對準天空,不過這顆被命名為“4179 Toutatis”的小行星不會給地球造成什麼威脅。

  Toutatis的長度為4.46公里,寬2.4公里,是迄今為止靠近地球的最大的小行星之一。當然,這裡說的“靠近”指的是天文學上的意義。當這塊形似花生的巨石最接近地球的時候(即12月12日),它與我們的距離是690萬公里,相當於地球與月亮距離的18倍。

  那為什麼天文學家們如此期待Toutatis?因為這顆小行星的成分信息,將有助於我們更好地瞭解太陽系的早期圖景。通過不斷完善該小行星的旋轉模型,天文學家可以進一步弄清楚它的組成。

  顛倒的小行星

  美國國家射電天文台的研究員邁克爾·布希(Michael Busch)對Toutatis之前經過地球時的雷達照片進行了研究,試圖分析出它在太空中運行的方式。Toutatis每隔四年就會靠近地球一次。“它在翻滾,”布希說,“它圍繞著長軸旋轉,而反過來又旋進繞了一圈,就像一個陀螺一樣。”布希和同事們希望利用在2000年、2004年和2008年拍攝的雷達圖片,來改進1996年提出的Toutatis旋轉模型。布希說:“當我們瞭解到引力會改變旋轉狀態時,情況就變得更加複雜。”

  每次Toutatis接近太陽或者地球的時候,引力會對其產生輕微的牽拉作用,從而稍微改變它的旋轉。多年時間下來,這些牽拉作用會逐漸疊加。一旦布希和他的合作者能夠解釋這些變化,他們就可以獲得更好的旋轉模型,由此也將探明小行星的質量分佈。

  Toutatis的形狀看起來就像一顆多瘤的花生,從某些角度看,更像個造得很蹩腳的雪人。它中間長而窄,兩側是大小不等的突出物。布希的研究發現,小行星不僅外形古怪,其質量分佈也呈現出很不均勻的特徵。他補充道:“它可能具有十分複雜的內部結構。”

  內部的研究

  Toutatis的內部結構很可能是由於受到小物體撞擊,物質被拋離而形成的。布希說:“這就好像拿著錘子擊打石頭一樣,能將它打斷。”Toutatis也可能是兩個物體撞擊並結合在一起形成的。

  或者,這顆小行星也可能是通過YORP效應產生的,該效應解釋了太陽光如何使一顆小行星開始旋轉。美國科羅拉多大學天體動力學教授丹·斯奇爾思(Dan Scheeres)說:“就像風力吹動螺旋槳旋轉一樣。”他補充道,這與光子撞擊不平整物體時,促使物體更快旋轉的現象很相似。斯奇爾思已經對Toutatis進行了差不多20年的研究,他認為Toutatis旋轉得越來越快,最終可能會將物質拋到太空,形成兩個分開的物體。這些物體的旋轉變慢,最終可能重新結合,又回到原來的狀態。

  這還僅僅是個理論,斯奇爾思說。但該模型解釋了Toutatis和其他所謂“聯繫雙星”存在的原理。斯奇爾思和布希將於下周小行星靠近地球的時候,對它進行近距離研究。布希計劃通過新的雷達圖像來改進他的小行星旋轉模型。

  不過,不僅僅只有天文學家在關注著Toutatis,許多天文愛好者也可以分享尋找它的樂趣。當距離地球最近的時候,Toutatis雖然“很難用肉眼看到,但利用小型的天文望遠鏡就可以清楚地看到它。”布希說道。

  當然,請大家放心,這顆小行星不會撞向地球,末日理論可以暫且收一收。布希說:“相比其他天體,圍繞Toutatis的無稽之談要多得多,不過它只是一顆按照固定時間重複飛過地球的小行星,雖然外形古怪,但僅此而已。”




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