NASA探測器在土衛星四周圍發現大氣層

 

  美國宇航局(NASA)目前正執行土星及其衛星探測任務的卡西尼號(Cassini)探測器,在土衛四的周圍檢測到了稀薄的大氣層跡象。這證實了哈勃太空望遠鏡此前的觀測結果,其曾在該衛星周圍檢測到臭氧存在的跡象。

  卡西尼號探測器在土衛四周圍測到了濃度非常稀薄的氧離子——平均每11立方厘米1個氧離子。這與距地球表面3,000英里處的大氣密度相當。這個高度實際上高於國際空間站所保持的高度——海拔約205到255英里之間——之上。

  土衛四並不是唯一一個擁有大氣層的土星衛星。土衛六(泰坦星)的大氣層更為稠密,而土衛五(瑞亞星)的氧氣層厚度與土衛四(狄奧涅星)相當。目前還不能確定這些衛星大氣層中的氧分子是如何形成的,但這一發現證明,在沒有生命體作用的情況下,氧氣大氣層也能生成。

  氧分子的出現最有可能是因為來自太陽或其他源頭的放射性粒子擊中土衛四表面的水冰,導致氧從水分子中分解出來,生成氧氣。

  “科學家們甚至都還不確定土衛四的體積是否足以使其將外大氣層牢牢吸引住,但這項新發現表明,土衛四比我們以前所瞭解的更為有趣,”卡西尼號的副項目科學家阿曼達·亨德裡克斯(Amanda Hendrix)在NASA新聞稿中說,“科學家們正在挖掘卡西尼號發回的土衛四數據,以進行更加細緻的研究。”

  土衛四周圍既然已經檢測到氧離子的存在,卡西尼項目科學家們的下一步是研究卡西尼號去年12月飛越土衛四表面時所收集的數據。若有任何發現,這將變得非常有趣。




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