這位美麗的客人,人類只有一次機會看到她

  好好看看她,她將永遠離開我們。

  太陽系其實是個相對平靜的所在。早年的混亂和騷動,天體間的碰撞和引力衝突,在經歷了45億年後已經平靜下來。四個岩石行星在內太陽系靜靜地圍繞太陽運行,誰也不礙著誰。向外,則是成千上萬,分佈在小行星帶內的小天體。再向外,是四個氣體巨行星。它們其實是失敗的恆星。它們各自擁有複雜的天體系統,擁有大量自己的衛星。而再向外,則是柯伊伯帶和奧爾特雲。

  柯伊伯帶和奧爾特雲擁有數不清的冰雪小天體。這些遙遠、寂寞的小天體,偶爾會太靠近海王星,偶爾會被掠過的恆星、流浪行星擾動,偶爾彼此間會相互影響。在這些情況下,它們的行進方向將被改變,它們將朝著太陽進發。

  當它們靠近我們,當它們跨越木星軌道,由於和太陽的距離越來越近,它們會感受到越來越多的熱量。

  長尾開始出現,碎片開始剝離,一種被稱為“彗星”的天象出現在我們面前。人們通常認為,彗星是一種穩定的、週期性的天象--就像哈雷彗星,每76年就會回歸一次--但實際情況更為複雜。彗星在進入內太陽系時,經常會從距離行星和太陽較近的地方掠過,因此它們的軌道會被這些天體產生的引力影響。

  一旦機緣巧合,彗星將面臨兩種災難性命運:離太陽過近,被太陽吞沒;或被徹底彈出太陽系!

  兩年前,艾桑彗星的命運就是第一種,而第二種命運正擺在下一顆來臨的彗星--卡塔琳娜彗星面前。這顆彗星將在本月晚些時候接近地球。這顆來自奧爾特雲的冰雪天體曾經圍繞著太陽,以數百萬年為週期轉圈。但是不知為什麼,某種引力接觸導致她闖入了內太陽系。

  11月15日,她到達了離太陽的最近點--近日點,在地球軌道以內,從距離太陽約1.23億千米的地方掠過。然後,她開始向地球靠近,逐漸變成一顆裸眼可見的彗星。

  12月17日,她將穿越天赤道,在北半球的所有地方都可以看到。她會向橙色的巨星,北半球最亮的恆星--大角靠近,並在2016年1月1日元旦,從離大角只有1度的地方經過。隨後,她將逐漸暗淡,穿越北斗,向太陽系外飛去。

  她將永遠離開太陽系。在這次太陽之旅中,卡塔琳娜只獲得了很少的額外動能。在近日點,她和太陽的相對速度增加到 了46400米/秒,只比太陽逃逸速度高了25米/秒。但這已經足以使她一去不回。她將用去上千年時間,回到奧爾特雲,並逐漸減速。但她將穿越這個她熟悉的地方,從她的出生地掠過,飛向真正的星際空間,注定要在那裡漂浮幾十萬年。

  在靠近太陽期間,她將擁有一條80萬千米長的彗尾。

  在這段時間,每當黎明前,只要天空夠黑,我們就能在空中發現一團昏暗的斑點。除非有什麼未知的原因再次改變彗星的軌道,否則人類將注定只有這一次機會能夠看到她。和宇宙中的一切一樣,她注定將離開我們的視野。但她走得太快。




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