匪夷所思!地球上生命竟然起源於外太空

  地球上生命是如何誕生的,這是科學家們面對的最大謎團之一。有一種觀點認為,地球上生命的來源很有可能是在外太空。天體生物學家們正在收集證據證明生命可能起源於銀河系中的其他地方,隨後在大約38~40億年前由小行星或彗星將最初的生命物質帶到了地球上。這種理論被稱為“胚種論”(panspermia)。

  科學家們此前已經在彗星上發現了有機物分子以及水冰成分,暗示這類天體有可能觸發了地球上生命的出現。然而,另外一部分人的觀點更加激進,他們認為地外物質不僅僅是“觸發”了地球上生命的出現,而是認為生命原本就形成於地球之外,隨後來到了地球,並在地球適宜的環境下演化發展起來。

  當然,胚種論並非什麼新鮮的理論,它早在1871年就已經被人提出來了。只不過在最近一段時間裡,這項理論正得到越來越多的證據支持。天文學家們發現我們的宇宙中到處都存在著有機化合物成分。

胚種論並非什麼新鮮的理論

  從現在的角度來看,儘管仍然缺乏決定性的證據能夠支持胚種論的觀點,這一理論目前也仍然游離於主流科學的邊緣地帶,但相比以往,這種想法已經不再顯得那麼荒謬可笑。比如,西雅圖華盛頓大學的生物學家皮特·瓦德(PeterWard)就表示:“我認為地球上的生命起源於火星的觀點聽上去很不錯。”

  他進一步指出,如果真的能夠找到證據證明地球上的生命擁有地外起源,這將對目前的科學與宗教思想界產生重大影響。他說:“這將是一次沉重打擊。因為現在很多的宗教極端人士堅持認為宇宙中只有一種生命,那就是地球上的生命。”

地球上的生命擁有地外起源

  在此之前,已經有許多科學家指出,在大約38億年前,當地球上環境條件變得較為適宜時,生命的突然出現似乎顯得有些突兀。而另外一些科學家則進一步猜想在整個銀河系中可能到處都充滿著生命現象。

  錢德拉·維克拉瑪辛格(ChandraWickramasinghe)是英國白金漢大學天體物理學教授,也是胚種論觀點的長期支持者。他相信地球與鄰近的其他恆星系統中的行星之間存在著密切的有機物質甚至是生命物質的交換。

  維克拉瑪辛格教授近期參與發表了幾篇論文,探討的對象是在隕石中發現的疑似有機體化石以及在地球高空大氣中發現的,據他認為是飛過地球附近的彗星所釋放出來的微小的類似藻類的有機體。在接受媒體採訪時,維克拉瑪辛格教授表示:“這在過去純粹是猜想,僅僅是一種理論。但現在,我們有了支持它的證據。這個過程非常緩慢,卻正在真實發生。”

  在今年早些時候發表在《天體生物學》雜誌上的一篇論文中,維克拉瑪辛格教授與同事們闡述了他們對於生命如何抵達地球的一些觀點。他們寫道:“近期的研究已經在我們銀河系內的一小片區域內發現了超過900顆系外行星。基於這些結果,理論上可以推算出僅僅在銀河系中,就可能存在著大約1400億個宜居的行星系統,其中大部分存在於較為闇弱的紅矮星周圍。如果這一估算正確,那就意味著距離地球最近的宜居行星世界可能就存在於幾光年之外。

  這種相對很近的行星際距離很容易就能經由行星上逃逸出去的塵埃,碎屑,以及隕石或彗星的方式聯繫起來。超出行星系(如我們太陽系)逃逸速度的物體,理論上認為其運行軌跡相對鄰近恆星將是一條雙曲線軌道,因此一般來說直接捕獲的可能性是非常低的。然而,由飛過行星附近的彗星等天體釋放出來的微小顆粒,如塵埃,細菌以及病毒體,儘管同樣擁有雙曲線軌道,但由於質量極小,卻很容易由於空間摩擦作用而減低速度並落入行星大氣,從而將生命的種子播撒開來。”

  簡單一句話來說,他們的觀點就是:近距離飛過行星體的彗星是有可能將有機物和分子播撒到行星上的。

近距離飛過行星體的彗星是有可能將有機物和分子播撒到行星上的

  維克拉瑪辛格教授和他的同事彌爾頓·溫萊特(MiltonWainwright)博士指出,在2013年的英仙座流星雨期間,一個高空氣球在地球上空大約26公里的平流層高度上採集到明顯是某種微型有機體殘骸的細小顆粒。而最近,他們又在這份樣品中發現了一種微小的奇特鈦金屬球,其直徑與人的頭髮絲相當,並且外部被一層有機黏性物所包裹。另外,維克拉瑪辛格教授的研究組還對隕石樣品進行了研究,發現其中含有某些奇特的結構,可能是某種微型生物體的化石。

  但除此之外,胚種論在主流科學界也正在得到一些新證據的支持。僅僅在數十年前,科學家們還認為外星生命的想法不切實際。但現在,美國宇航局的科學家們相信在地球之外發現生命存在的線索只不過是一個時間問題。美國宇航局目前正致力於在火星上搜尋生命跡象,而歐洲空間局則將目光鎖定在了月球上。後者正構思一項新計劃,在月球表面進行鑽探,搜尋可能可以幫助瞭解地球上生命起源的線索。

歐洲空間局計劃在月球表面進行鑽探,搜尋生命起源的線索

  而美國宇航局的科學家們也已經開展相關實驗,他們計劃將“模擬隕石”射入太空,然後讓它再次衝入地球大氣層。結果發現DNA以及一些細菌孢子能夠經受住隕石在衝入地球大氣層期間的劇烈摩擦和高熱。

  此前對於胚種論的一項主要質疑就在於人們認為生命物質將難以在隕石通過行星大氣層期間倖存下來,而這一實驗結果則駁斥了這種觀點。就在上個月,一些世界上最頂尖的科學家,包括史蒂芬·霍金教授以及英國皇家天文學家馬丁·裡斯(MartinRees)一同表達了對一項耗資1億美元的地外生命搜尋計劃的支持。

  科技發展到一定程度,人們便追本溯源,開啟了尋根之旅。地球上的生命究竟從何而來,這一直是科學家所探討的問題。雖然目前還沒有得出準確的結果,但是我們依然會繼續探索下去。




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