尋找火星生命:美火星任務鎖定火山岩

  這次,美國火星科學家不僅想找到水雕琢的岩石,也想要誕生於火中的岩石。

  在一個為期3天的研討會上,行星學家支持將火成岩著陸位置設為美國宇航局(NASA)下一代火星車任務的高優先級目標。該任務計劃於2020年啟動。這架耗資15億美元的火星車是“好奇”號的近似複製版本,在最終返回地球時,將收集大約30個岩石和土壤樣本。

  不過,出席火星2020著陸位置研討會的研究人員強調,這個著陸地點排名僅為初始方案,其他地點仍在考慮中。但是該選擇闡明了科學家希望從著陸地點尋找的東西——位於名單頂端的是:多樣性。科學家希望獲得諸多不同類型的岩石,尤其是蘊含火星地質歷史線索的火山岩。

  “這些樣本將成為一份遺產,並將呈現出它們的‘一生’。”著陸地點指導委員會聯合主席、史密森學會行星科學家John Grant說,“這有機會讓單次任務變得更大。”

  當然,尋找火星生命仍然是重要任務。研究人員將研討會的許多時間花在了談論哪些水環境將提供保存約40億年前的生物痕跡的最佳機會。科學家認為,那時的火星比現在更濕潤、溫暖以及適宜生命生存。但是,會議現場的近百位科學家也意識到,2020火星車需要收集各種不同的樣本,並判斷將它們帶回家的風險和代價。

  這裡,火山岩是重點,因為科學家能利用放射性同位素年代確定技術判斷火星表面的年代。此外,這些岩石的化學成分也能幫助人們瞥見火星地幔和早期進化情況。

  在研討會結束時,與會者對研究人員提供的近30個候選地點進行了非正式投票,按照科學價值的高、中、低對這些地點進行排列。排在最前列的是一個名為東北大流沙地帶的地方,該地形位於伊西底斯盆地邊緣,殘留了火星最大最古老的小行星撞擊坑之一。




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