木星出現神秘閃光 預示著將發生撞擊

  天文學家們的目光都被木星上突然出現的一道閃光吸引住了,因為這一閃光可能意味著這顆太陽系的巨無霸再次遭受了一次撞擊事件。

  今天開始,有關此次撞擊事件的報道開始陸續出現,對這一事件的描述和2009年以及2010年時的撞擊目擊報告有相似之處。當時的驗證做法是立即展開對木星雲層頂部的監視,尋找由於撞擊而留下的“疤痕”。一旦找到這樣的“疤痕”,這將是一顆小行星或彗星在木星巨大的引力拖拽下撞擊了這顆巨型氣態行星的確鑿證據。木星承受的這些撞擊事實上可能保護了我們免於遭受同樣的浩劫。

  喬治·霍爾(George Hall)是一位來自達拉斯的業餘天文學家,他在昨晚(當地時間是清晨)拍攝了木星的錄像,在這段錄像上恰巧記錄下了閃光發生時的情景。他說:“這似乎是讓我們瞭解木星遭受撞擊的頻度。”

模糊的木星

  有趣的是,霍爾本人當時並沒有注意到撞擊的發生。在清晨的時候,他搬出了自己的12英吋(約合30.48厘米)米德施密特-卡塞格林望遠鏡加裝Point Grey Flea3攝像頭進行拍攝。當時他這樣做的目的只是想拍攝一些照片用作木星合成圖像的製作。他說:“在大約6點鐘時,木星的位置正好非常理想,那時候它正好位於正頭頂上方。”

  而他所不知道的是,與此同時,另一位天文愛好者,來自美國俄勒岡州的業餘天文學家丹·彼得森(Dan Petersen)通過自己的望遠鏡看到了木星上突現的閃光。彼得森沒有能來得及拍下這道閃光,因為它只持續了幾秒鐘便消失不見,不過他趕緊將自己看到的情況報告給了其它天文學家。他寫了一份電子郵件給菲律賓業餘天文學家克裡斯托弗·郭(Christopher Go),在郵件中他寫道:“剛才清晨的時候我進行了觀測,當我忙著進行攝像頭調整和對焦的時候,我可能錯過了(一次閃光事件)。”

  收到郵件後,克裡斯托弗趕緊將這一情況報告給了月球和行星觀測者協會的木星論壇。這一消息發佈之後立即在論壇上激起一陣喧嘩。霍爾也在這個論壇上,他看到了這條消息並趕緊回去電腦上查看自己清晨拍攝的錄像。霍爾說:“我原本不會想到要去看這段錄像的,我之所以去查看,就是因為看到了彼得森的報告。”查看的結果顯示,霍爾錄像上記錄的時間和彼得森報告目擊閃光事件的時間一致:美國東部時間清晨7:35,格林尼治標準時11:35(也即北京時間9月10日晚19:35)。霍爾報告了他的發現,受到天文愛好者們的一片稱讚。

  模擬撞擊之後可能發生的事情。

  “今日宇宙”網站的南希·阿特金森(Nancy Atkinson)引述天文愛好者們的說法,稱在美國東部時間週二(11日)1:00左右(約合北京時間11日下午13:00),木星受到撞擊的那一側會再次轉過來進入地球的視野。

  木星上發生的撞擊事件一直是天文學家,業餘愛好者以及其它專業研究人員非常感興趣的話題,因為這些事件構成了太陽系桌球遊戲的一部分,他們參與塑造了我們今天的太陽系。在某些情況下,這些闖入者在對木星高層大氣造成任何可察覺的影響之前便已經被毀滅殆盡。如果這個闖入者質量更大一些,它們就會破碎並在木星的大氣中留下暗色的痕跡。對於大部分人而言,發生在1994年的蘇梅克-列維9號彗星撞擊木星事件是對此最清晰的記憶。

  在行星科學之外,還有一項可能讓很多人都沒有想過的問題:天文學家認為木星的巨大引力扮演著保護我們地球的天然屏障,幫助阻擋並清除了那些接近地球的危險小天體。一部分科學家認為,如果沒有木星的屏障作用,地球上生命的生存機會將要大打折扣。

  木星

  那麼造成昨晚這次木星閃光的撞擊體究竟有多大?目前還沒有進一步的消息,但是天文學家們正在對此進行分析,或許很快就會有新的進展。不過作為發現者之一,在接下來幾天霍爾可能沒法繼續早起觀測木星了,這兩天他缺了太多覺了。他說:“我已經快70歲了。每天4:30~5點多就要起床實在太累了。”




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