美國計劃研製能翱翔宇宙的太陽帆船

  據國外媒體報道,近日行星學會宣佈將在2015年發射一顆全新的太陽帆飛船,其最大的特點是使用了光壓動力驅動,是未來行星際飛行的新穎動力,2015年可能發射的太陽帆飛船被命名為LightSail-A,其與LightSail-B使用了幾乎相同的硬件設備,其都是LightSail-1任務下發展出的太陽帆飛船。

  LightSail-B的運行軌道並不遙遠,主要在近地軌道上活動,只需要太陽輻射就能驅動飛船前進,但是這艘太陽帆飛船能否成行還是個未知數,因為其將由SpaceX公司的“重型獵鷹”火箭發射升空,但該火箭仍然還沒準備好。

太陽帆飛船將是本世紀最有潛力的太空動力之一,但光壓驅動的加速很慢

  LightSail-B飛船並不是作為一個直接的載荷進入軌道,其仍然需要另一艘航天器支持,這就是Prox-1號探測器,該平台是佐治亞理工學院的一個科技項目,當Prox-1號探測器進入地球軌道後就會釋放出LightSail-B飛船,接著展開太陽帆。根據行星協會的消息,我們甚至可以通過專業的觀測工具看到展開的太陽帆,LightSail-B飛船上搭載的太陽帆面積達到344平方英尺,大約為32平方米,顯然比一些軌道衛星要大得多,事實上如果觀測條件良好,是可以拍到軌道上的航天器。

行星協會認為太陽帆飛船非常具有潛力,相比較傳統的飛船而言可以節省很多的燃料

  在LightSail太陽帆項目之前,科學家還開展了一些太陽帆研究項目,比如2005年俄羅斯發射的“宇宙一號”(Cosmos-1)太陽帆飛船,耗資達到400萬美元,該飛船由八片巨大的高分子薄膜組成,但是其未能進入軌道。日本JAXA也在2010年測試了太陽帆飛船,目前美、日、歐在太陽帆飛船上都有各自的進展,行星協會認為太陽帆飛船非常具有潛力,相比較傳統的飛船而言可以節省很多的燃料,光壓驅動的加速很慢,需要非常多的時間用來提升速度,但科學家認為這是非常經濟的探索方案,如果有足夠的時間,就可以完成太陽系內的調查。

  LightSail太陽帆飛船的成本也差不多在450萬美元左右,但發射日期可能會受到SpaceX公司運載火箭的影響,值得注意的是,日本的太陽帆探測器目前處於技術前沿,其研製的太陽帆飛船已經完成行星際飛行,飛掠了金星,此外美國宇航局在地球軌道上部署的NanoSail-D飛船也是一個驗證項目,同時也在進行一個名為Sunjammer的項目,預計2015年至2016年將是太陽帆飛船發展高峰期。




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