感恩木星:沒有它地球早被小行星撞毀

  《木星上行》這部科幻片講述了在宇宙深處在一個屹立數千億年的埃布拉賽克斯王朝,“半獸人”賞金獵人凱恩與朱庇特、第一順位繼承人巴勒姆之間發生了一段驚現的故事情節。影片中的木星是一個被完全工業化的星球,擁有龐大的人造建築,但現實中太陽系的木星雖然沒有人造建築,但與地球生命的延續息息相關,可以認為如果沒有木星地球上的人類也不會有今日的繁榮。

  木星是一個巨大的液態氫星體。隨著深度的增加千米處,液態氫在高壓和高溫形成。據推測,木星的中心是一個含硅酸鹽和鐵等物質組成的核區,物質組成與密度呈連續過渡。

蘇梅克-列維九號彗星撞擊木星

  木星的強大引力場在很大程度上攔截了外側軌道向太陽方向移動的小天體,木星與我們的距離在5億公里之外,儘管距離遙遠,但科學家相信正是木星的存在使得地球上的生命沒有徹底滅絕。

  蘇梅克-列維九號彗星撞擊木星

撞擊的軌道示意圖

  1994年7月17日4時15分,蘇梅克-列維九號彗星撞擊木星,該彗星的編號為Shoemaker-Levy 9, SL9, D/1993 F2,速度為每小時21萬公里,撞向木星的南半球。

  透過這次事件,科學家認為木星對於太陽系生命而言扮演著重要作用,如果沒有木星的強大引力場保護,地球上的生命可能會遭遇更頻繁的小行星撞擊,導致地球無法提供安全的軌道環境,也就無法演化出高級文明。

  事實上,木星的衛星群也時常遭遇天體撞擊,伽利略號飛船發現木衛三和木衛四的表面存在大量的環形山,這是隕石撞擊月球並經多次反彈所造成的,因此環形山也一個比一個小。

  在蘇梅克-列維九號彗星之前,科學家就發現多塊碎片同一時間撞擊木星衛星群的線索。

  木星的衛星也遭殃,木星強大引力場吸引來的彗星和小行星也會自己木星的衛星群:蘇梅克-列維九號彗星撞擊木星是現代著名的天體撞擊事件,科學家認為木星強大的引力場屏蔽了許多彗星和小行星,如果沒有木星的存在,這些小型天體將會撞向內太陽系的類地行星,撞擊地球的機會也會隨之增加,使得地球出現生物滅絕的次數更多。位於墨西哥境內的希克蘇魯伯隕石坑就是彗星撞擊地球的證據之一,導致了恐龍滅絕事件,如果現在有一顆小行星撞擊地球,那麼後果會非常嚴重。

木星是個“吸塵器”

  從以下軌道可以看出,木星和土星擋住了中軌道的位置,內側軌道的地球、火星遭遇小行星撞擊風險降低:

太陽系之外也發現木星守護者

  歐洲南方天文台的科學家利用3.6米直徑的望遠鏡發現恆星HIP 11915也擁有一顆類似木星這樣的氣態行星,軌道半徑與我們太陽系內木星的軌道半徑接近,距離我們大約186光年。

  科學家認為HIP 11915內部的木星也是一個清道夫,能夠清除外側軌道的小行星和彗星,保護內側軌道的類地行星。如果HIP 11915擁有宜居帶上的類地行星,那麼很有可能存在生命。




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