又一重大發現:冥王星曾適合人類生存

  天文學家以希臘神話中冥王船夫“卡戎”的名字,來命名冥王星的衛星。而日前,美國航空航天局(NASA)一項研究顯示,衛星“卡戎”可能存在表面冰層且有巨大的裂縫——這意味著,“卡戎”或擁有一個巨大的、曾經溫度適宜的地下海洋,即是說其曾以液態水的形式存在。

  這一發現激起了科學家們在此尋找地外生命的熱情,但在“新地平線”探測器到達之前,謎底還需“冰封”海底。

  冥王星是一個極其遙遠的世界。而“卡戎”本是冥王星的冥衛一,這一名字在希臘神話中是冥王哈迪斯的船夫,職責是將死者擺渡過冥河。

  衛星“卡戎”距離冥王星有19640公里,但二者體積相差並不懸殊,且它們始終保持同一面朝向對方。在2006年,冥王星由於體積和質量原因被悲慘“降級”後,冥王星和“卡戎”都被定義為矮行星。一直有天文學家認為,它們應是平等的伴星關係。

  據英國《每日郵報》在線版6月16日(北京時間)消息稱,NASA天文學家依據表面冰層的厚度,建模預測了“卡戎”表面不同的斷裂模式、其內部結構、變形以及軌道演化。通過對這顆冰凍衛星表面裂縫的分析,研究人員認為“卡戎”可能藏匿了一個曾經溫暖的海洋。

  鑒於液態水是已知生命形式的必要成分,這對整個冥王星系統來說都是一個希望。

  但生命也需要一個可用能源,還需要大量諸如碳、氮、磷等元素,這片海洋是否有這些附加成分從而具備了支持生命的條件,還要等已出發的“新地平線”探測器抵達後才能下結論。

  NASA戈達德太空飛行中心阿莉莎·羅登亦表示,在把各種預測與“新地平線”探測器的實際觀測數據作比較後,他們將得出更好更確切的結果。

  “新地平線”探測器已於2006年1月發射升空,預計將最早於2015年7月到達冥王星。它要先去探索冥王星,隨後就將觀測衛星“卡戎”。在這兩項工作之後,“新地平線”將繼續前往進入冥王星外的柯伊伯帶,將自己丟棄在茫茫太空之中。

  總編輯圈點

  作為已知生命誕生的必要成分之一,液態水不僅是生物體最重要的組成部分,還在生命演化過程中起到了重要的作用。

  冥王星的衛星“卡戎”顯然帶給我們一個值得繼續探尋下去的線索。這裡能否存在地外生命?人類是否找到了可能“移居”的星球?

  這些問題雖然令人興奮,但我們還要面對的事實是,冥王星距離太陽的繞行軌道是地球的29倍,科學家首先要面臨的還是距離的考驗。而“卡戎”究竟會帶給我們哪些可能,這還要在“新地平線”探測器抵達之後,我們才能找到答案。




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