NASA湖底發現「外星」微生物 很驚人

  美國航天局新發現很科幻:在一個湖底,發現了“外星”微生物

  新 別再按地球的標準去尋找外星人了,我們視為不可能的環境,完全可能有生命存在。

  它讓我們“看”到 外星生物

  當記者聯繫上紫金山天文台王思潮研究員的時候,他正在仔細研究NASA的這條消息。“這條新聞對我們研究地外生命有很大幫助。”王思潮說。過去,人們總是把尋找外星生命的目標定在和地球環境類似的行星上。現在看來,不一定只有“天堂”般的地球才有生命。

  “為研究外星人開拓了新思路”

  生命形式進行了“重組”,是否意味著新的生命,包括傳說中的外星人的存在?

發現的“外星”微生物

  “我認為的確是這樣的。”王思潮介紹說,生命形式的組成有很多種,可能大大出乎我們的意料。從上個世紀70年代開始,人類為了找尋外星生命一直在努力,經過科學測算,銀河系中可能有25億顆具有先進技術的智慧文明星球,這些星球上生活的智慧生命,也就是我們通常說的“外星人”,而人類生活的地球還只處在最初級階段的技術文明。“這次NASA的新發現,無疑讓我們對外星生命研究的思路更拓寬了。”王思潮說。

  在前不久舉行的UFO大會上,王思潮曾經對記者說過:“25年左右,人類將接觸上外星生命。”“在我看來,外星生命並不像電影裡描述的那個樣子,大眼睛大腦袋。而且我所說的25年能接觸上的外星文明,也不一定是真的見到了外星人,也許我們是接觸到了外星生命發射的信號,也許是外星生命派來的高智能機器人,甚至有可能是人機合體的生命。”

  液體仍是尋找生命的第一要素

  過去研究外星生命,人類的第一反應就是找尋與地球相似的星球。上月有研究稱,這個宇宙有很多能養活外星生物的行星,天文學家研究與太陽系相似的星系,發現差不多每4個之中便有一個星系可能有多個像地球般的細小行星,其中許多都可能有“宜居帶”(Goldilocks zone),即氣溫不太冷亦不太熱,讓液態水甚至生物存在。

科學家發現的與地球外形極其相似的星球

  “但是這次的發現打破了過去的成見。”王思潮認為,這一發現也暗示其他我們認為不可能的行星上完全有可能有不同的生命形態。但他同時也認為,雖然有了新的突破,但有一點仍是“第一要素”:生命必須生存在有液體的地方。“當然這個液體不一定是水,也許是液體甲烷、液體氨等,儘管它們對我們而言是有毒的。”

  地球就好比一個“天堂”,水、溫度、氣候都非常適宜生命的存在,但有些生命不一定要生活在類似“天堂”的環境裡。“只要溫度不要極端低或者高,只要它有液體,很可能會有生命。也許我們認為環境惡劣的木星、衛星上,就有生命。”

  它讓我們“看”到 深海生命

  這次的“外星微生物”是在湖底發現的。

  神秘的深海是一個至今不大為人類所知的世界。目前世界上直接下潛到海中的最深紀錄是501米。一般在海面700米以下就是黑暗一片了。在深淵般黑暗無底的大洋深處,環境是極端惡劣的。沒有絲毫光亮,終年水溫不會超過2攝氏度,食物稀缺而壓力巨大。在大江大海裡,是否還有更多人類未知的深海生命?

  深海物種樣子怪,與陸地生命沒區別

  “深海裡有更多未知生命是肯定的。”袁訓來說。

  前不久,“澳大利亞深海研究”項目一直在利用遠程遙控相機,對澳大利亞深海物種進行研究和拍攝,發現了大量怪異的深海物種。這些深海生命大多樣子怪異,和我們常見的有很大不同。“但可以說,在基本元素組成上,這些深海生命和陸地上、淺海裡的生命並沒有區別。“比如在深海,會出現沒有眼睛的魚。在陸地的溶洞裡,會出現白色的蜘蛛,這種變異只是某些器官上的,而不涉及到遺傳物質,是為適應環境做出的改變。”

  深海研究比不過外星探索

  儘管深海被看作是地球上最大的生物棲息地之一,然而人類對那裡的瞭解卻少之又少。比如,目前為止僅有5%的深海海底被詳盡地描繪出來。不過在過去25年裡,新的深海生物不斷被人發現。但是和對於太空的挖掘,對深海的研究卻顯得沒那麼“給力”。

  中科院南京地質古生物研究所微體室袁訓來研究員告訴記者,微生物其實是群很“強大”的種族,對於人類而言破壞力極強的重金屬,很多微生物卻“不以為意”。“我就知道有種微生物它可以吃金,但是人類卻不能。所以不同金屬元素對於不同生命的影響並不一致。”此外,不同生物對生活環境的要求也是不一樣的,比如人類離開氧氣就活不下去,但有的微生物卻是厭氧的。“所以,NASA發現的這種微生物把砷作為養料而不中毒,是絕對有可能的。”

  離奇2 更多“奇特生命”會出現?

  眾所周知,生命所必備的六種元素包括:碳、氫、氧、氮、磷和硫。這次發現的微生物卻可以用砷來代替磷,這是個案還是“另一扇門”的開始?此前,在科幻小說中,作者們常常喜歡用硅來替代碳。下一個被取代的,會不會是碳?

  袁訓來在電腦裡打開了化學元素週期表,“你看這六大元素,它們的位置都很接近,都屬於同一族,在化學性質上是有所相似的。”記者注意到,砷的位置在磷的下面,而磷的上方就是氮。砷作為和磷類似的物質,時常參與到新陳代謝中。但因為砷的化合物不如磷的化合物穩定,如果DNA分子裡面有砷酸用作連接物,DNA鏈就很容易從砷酸那裡斷裂。“所以這次發現的微生物才會引人關注。”袁訓來說,這算是極端個例。

化學元素週期表

  但是,生物最最基本的結構,其實是以碳元素為“鏈”的,可以說碳是生物最基本的組成。在元素週期表裡,碳和硅同樣也是”上下級“的關係,會不會出現用硅代替碳的生物呢?

  袁訓來說,碳和硅在很多化學性質上雷同,但硅的質量比碳重,化學性質很不活躍。“生物在進化的時候也有‘經濟頭腦’,它當然會選擇優秀的元素,所以硅就被碳‘淘汰’了。”“所以我認為,科幻小說裡以硅代替碳的想法可能性很小。”

  離奇3 莫諾湖不是初次發現“毒物”

  “這個微生物的確用砷取代了磷,但我認為它最初還是和地球上大多生命一樣,是含磷的。”袁訓來說,這個奇怪的微生物所在的莫諾湖,湖底泥裡富含大量的砷。一開始,微生物還是以磷作為途徑來進行遺傳以及能量循環。但是經過了子子孫孫們的“努力”,它不僅適應了含砷的環境,而且還把砷“化為己用”,這是生物在進化中變異的結果。“雖然它有些奇怪,但說到底還只是地球生命,最初並不會和已知生命有本質差別。”

  微生物雖然是低等生物,但它的形態、結構卻是多變的,這在我們的生活中也隨處可見。比如我們剛剛研製出新的疫苗,卻很快發現,細菌也強大地變異了。

  其實,在莫諾湖發現以砷為食的生物已不是新聞。湖水鹽度和鹼度極高,也是世界上的天然水體裡砷含量最高的地方之一。早在2008年,就已經發現了用光能氧化亞砷酸,而不是光解水來進行光合作用的細菌。不過這種細菌只是將砷的化合物作為光反應中的電子提供方來固定二氧化碳,但是這次發現的GFAJ-1菌株卻在用砷組成自身的各種關鍵分子,因此引起了學術界的轟動。而科學家也表示,在該微生物中還是有一些磷元素。




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